efHace ya demasiados meses que tengo pensado escribir este post/entrevista y por fin ahora saco un rato y me pongo a ello. En Diciembre de 2014 tuve la oportunidad de conocer a Ed FreyFogle. Fue en Londres con motivo de una visita relámpago en la que, además, también me encontré con Chris Sheldrick de what3words (aquí os dejo otra entrevista). Dos perfiles interesantísimos dentro del sector Geo. Chris por su propuesta rompedora con w3w y  Ed, que es un perfil  ya consolidado, MBA por el MIT y  que en 2015 vendió su agregador Nestoria a Mitula

Hace unos meses le volvía a ver en Barcelona, ciudad en la que ahora vive, ahora en chanclas y en una actitud mucho más relajada y fue entonces cuando nos contó que se está dedicando a poner en marcha OpenCage Data, un servicio de Geocoding basado en OpenStreeMap.

1. En 2006 Ed creó Lokku junto a su socio Javier Etxebeste. En 2015 vende la empresa a Mitula cerrando así un, supongo, intenso y apasionante viaje. ¿Te imaginabas un final así? ¿Qué sensación te queda ahora que lo ves con cierta perspectiva?

Sí, ha sido un largo viaje, con muchos buenos momentos y algunos no tan buenos. Generalmente se piensa que, tanto éxitos como fracasos son en las startup cosas que pasan de la noche a la mañana. Y realmente no es así, o al menos no es así para que las cosas te vayan bien. Generalmente suele llevar 7 años de media llegar al “exit” así que creo que hemos estado en la media. Realmente fue bastante divertido, aprendí muchísimo y tuve la oportunidad de trabajar con grandísimos profesionales. Para mí, sin duda lo mejor de montar tu propia empresa es que te enfrentas a problemas muy diversos. En 9 años los cambios han sido enormes – incluido un matrimonio y dos hijos. Al final llegamos a un buen acuerdo con Mitula, un negocio de clasificados muy complementario y les deseo lo mejor. Llegamos a un acuerdo en Mayo y en Septiembre dejé definitivamente la empresa. Ya escribí en mi blog algunas de mis reflexiones acerca de esta marcha.

Además, gracias a Lokku tuve la suerte de poder participar en Londres en varios proyectos Geo justo cuando OpenStreetMap nacía en Londres. Empecé a tomar parte activa en este sector Geo en las mapping parties e incluso patrocinando algunos eventos.

En 2010 empezamos a poner en marcha #geomob, el mayor evento de Location based services con base en Londres

En 2010 empezamos a poner en marcha #geomob, el mayor evento de Location based services con base en Londres. Es un evento bastante informal. Cada dos meses contamos con 4 o 5 ponentes que nos hablan de los interesantes proyectos geo en los que están participando. El perfil de asistentes es mezcla de start-ups, universidad , simples aficionados y como no, las grandes marcas. Al final todos terminamos tomando unas cervezas juntos. Es muy divertido y por el camino he conocido a gente muy interesante.

A través de Lokku aprendimos mucho del manejo de tecnologías de Geocodificaicón y en 2014 lanzamos the OpenCage geocoder para dar un servicio a todo el mundo.

Mitula no estaba interesada en esa parte de Lokku así que continué yo mismo con el proyecto junto con otro miembro del equipo de Lokku.

2. Existen varios competidores en el mercado, Google, Here, Esri, MapBox, GeoNames, Bing, etc…Entiendo que el principal es Google. ¿Por qué OpenCageData es mejor? 

Yo no diría que somos mejores, sencillamente diferentes.

Lo primero está la cuestión de abierto (Open) frente a cerrado. No hay duda de que Google o Here tienen una tecnología puntera. Pero es una tecnología cerrada. Para usarla debes aceptar sus terms and conditions. Y dependiendo del mercado no es algo barato. Así que muchos usuarios buscan tecnología abierta y más asequible. Nosotros lo ofrecemos.

OpenCage es un Geocodificador Abierto , mucho más sencillo y económico

En mi opinión veo que el sector geo se mueve en dos direcciones. Una hacia un grupo de usuarios que despliegan soluciones complejas que requieren una alta calidad/precisión del dato. Estos perfiles compran datos de agencias nacionales o de Esri. En muchos casos este perfil coincide con los típicos perfiles GIS de toda la vida. La otra dirección es la de un creciente grupo de usuarios que crean servicios de consumo para usuarios finales que necesitan un dato de precisión, digamos, “suficiente”. Estos desarrolladores son muy sensibles a los costes y ofrecen servicios a apps de consumo a muchos mercados y no necesitan un dato “perfecto”. Necesitan esa pequeña pieza que les resuelve el problema geo de su aplicación-negocio. Para ellos la solución es sin duda OpenStreetMap. Y este es al mercado al que nos dirigimos. Ofrecemos una solución fácil de usar y muy asequible en precio. Fácil de usar y de comprar. No hay términos de contrato complicados. Y técnicamente es más que suficiente para lo que buscan.

OpenCage Geocoder

3. Entiendo que vuestro target no es sólo el de los profesionales de este sector Geo. Entiendo que vosotros os enfocáis al desarrollador genérico. ¿Es así? Aun así, ¿podrías darnos algún detalle técnico? ¿Qué tecnología usáis para el cruce geográfico?

Sí, nosotros no nos dirigimos a un desarrollador típico del sector Geo. Sin embargo, incluso estos a veces la única funcionalidad geo que necesitan es la de mostrar la posición del usuario y para ello han de convertir las coordenadas que te da un dispositivo en una ubicación entendible por el usuario. Muy probablemente será más que suficiente con indicar el barrio sin necesidad de indicar la dirección exacta.

En cuanto a la tecnología, nuestro servicio no es más que un API. Somos una tecnología totalmente agnóstica a la plataforma que use el desarrollador. Tenemos diferentes librerías y la verdad es que por suerte, algunas de ellas las están mejorando los usuarios.

Ponemos todo el esfuerzo en hacer las cosas lo más sencillo posible al usuario-desarrollador. Interfaces simples, buena documentación y sobre todo tratar de entender cómo encajamos mejor para simplificar su trabajo. Un claro ejemplo son las anotaciones que servimos. No sólo devolvemos coordenadas sino que incluimos además mucha más información acerca de la localización de forma que la puedas usar sin necesidad de hacer una nueva llamada. Otro ejemplo es el formateo de direcciones – esto es un tema pendiente en OpenStreetMap porque hay mucha información pero muy caótica. Para un desarrollador no especialista al que el jefe le pide que las cosas funcionen, sí o sí, perder tiempo estudiando OSM es un dolor de cabeza. Así que, nosotros devolvemos información y la devolvemos normalizada . Aquí tienes un ejemplo

Por detrás nosotros usamos todo tipo de geocodificadores. Mezclamos los resultados para dar la mejor información. Para los interesados en la tecnología pura y dura usamos Perl y Apache. Pero lo realmente valioso son nuestros datos así que muchas gracias a los que contribuyen

4. ¿Cómo os está yendo? ¿Qué planes tenéis para los próximos meses/años?

El venirnos a Barcelona ha sido un cambio realmente importante después de 10 años en Londres. Y no es un cambio pequeño porque no hablo ni español ni catalán. De momento sólo estamos conociendo la ciudad e intentando aprender español.

En cuanto a cuáles son los planes de futuro, aquí publiqué hace poco mis proyectos y el foco está en conectarme con proyectos locales. Para cualquiera que aporte interesantes ideas o proyectos aquí estoy para contactar.

5. He leído que has vivido en más de 30 direcciones diferentes en un total de 4 países, UK, USA, España y Alemania. ¿Qué te está pareciendo la Spanish Experience? Comparativamente, ¿dónde es más asequible el despliegue de una startup?

Sí, la verdad es que he viajado mucho a lo largo de mi vida y he vivido en multitud de ciudades. Realmente no soy de ninguna parte. En relación a ¿dónde es mejor lanzar una compañía? Es algo parecido a la pregunta de ¿qué lenguaje de programación usar en mi proyecto? La respuesta, usa el que sepas. Seguramente debas montar tu empresa donde tenga sentido para tu negocio. Deberás ir allí donde tengas clientes. Si tus clientes están en todos los lados entonces realmente no importa. Lo importante es tener a un equipo motivado y que puedas tener acceso a los recursos que te permitan crecer: dinero, talento, etc. Barcelona parece contar con todo esto. Gente talentosa, bajo coste de vida y una ciudad capaz de atraer talento. Sin embargo me deja algo perplejo la falta de ambición de mucha gente talentosa de esta ciudad. La mayoría prefiere seguir haciendo lo que hace y evita tomar ciertos riesgos.

Ciudades como Londres o Berlín son fantásticas en este sentido porque la gente está motivada y con ganas de lanzar proyectos. Sin embargo ese exceso de oportunidades crea despistes y la competencia siempre está alerta para robar talento. Al final, el emprendedor debe hacer lo mejor para su negocio y no existe la respuesta perfecta.

6. Aunque tú perfil viene más del mundo del marketing online, parece bastante evidente que este sertor te interesa y mucho. Además de inversor en w3w o Splashmaps, organizas el evento #geomob. Me gustaría saber cómo ve un perfil ajeno al sector este sector Geotecnológico. Estamos viendo altas valoraciones de startups como CartoDB y Mapbox. Pero también nos llamó la atención que Google dejara de lado su servicio de Google Maps Engine ¿hay mercado para todos?  ¿Cómo ves en general el sector y dónde ves oportunidades?

En mi opinión tanto CartoDB como MapBox están en la misma línea: hacer que ciertas tecnologías antes destinadas al uso de unos pocos nichos (GIS) lleguen a otros ámbitos de mercado más amplios (pej periodistas o desarrolladores generalistas). Esta línea sin duda marca el futuro y sin duda cada vez más aplicaciones van a tener componentes geo que deberán ser usados por usuarios que no tienen ni idea del mundo geo.

Esta tendencia a simplificar la hemos visto en multitud de espacios- Apple no inventó UNIX, simplemente lo han hecho fácil de usar, no inventaron los reproductores de mp3 sencillamente los simplificaron con un solo botón. Y cuándo haces las cosas menos complicadas el valor le llega a mucha más gente. Y el sector Geo ha pecado de excesivamente complicado.

Tanto CartoDB como MapBox siguen la línea de simplificar al máximo. El sector Geo ha pecado de excesivamente complicado.

Otro elemento que a tener en consideración es el exponencial crecimiento de OpenStreetMap.  Y es importante por el hecho de tener una fuente de datos abierta para todo el mundo y una comunidad global que contribuye. Antes, el desarrollador del país A creaba una herramienta fantástica trabajando con sus datos públicos. Sin embargo si el usuario del país B se quería beneficiar las cosas se complicaban. El resultado de la implantación de OSM no es lineal sino exponencial. Y esto no ha hecho más que empezar. En el blog de OpenCage hemos hecho varias entrevistas a diversos contribuidores al proyecto y es realmente impresionante cuánta gente entusiasta y talentosa contribuye. Y el ritmo realmente no para de crecer.

El resultado de la implantación de OSM no es lineal sino exponencial. Y esto no ha hecho más que empezar

A pesar de todo está por ver si las altas valoraciones están o no justificadas y en ver cómo se retorna a los inversores la apuesta. No lo sé y es algo que dependerá mucho de la gestión y de la ejecución de cada empresa.

Pero el camino de la simplificación es de no retorno y es algo realmente interesante. Es lo que hacemos en OpenCage y por lo que he invertido en w3w. Es un gran ejemplo. Hay muchas vías para indicar una ubicación pero ninguna tan simple como esta. Eso y el equipo es por lo que he invertido. Ya veremos. Desde luego es apasionante.

Como te decía, para todos aquellos que estéis en Barcelona y os apetezca comentar este tipo de cosas … u otras, no dudéis en poneros en contacto conmigo. Y por supuesto cualquier feedback en torno a el Geocodificador de OpenCage es bienvenido(sea bueno o malo)